无症状更糟糕?“长期新冠”或将在数年内困扰超过10亿人

全球新冠疫情正在迎来新的波峰,虽然Omicron的低致死率打消了人们对病毒的恐惧,但是对于更为可怕的“长期新冠”(Long COVID,泛指长期感染新冠病毒、新冠长期症状或导致大脑、心脏、肝脏、肾脏和肺等器官损伤的新冠后遗症),医学界至今仍未并未给出明确的定论和对策。WHO新冠首席技术官Maria Van Kerknove在4月14日的讲话中曾表示,WHO正在积极研究“长期新冠”,并指出提高疫苗接种率和阻断疫情传播依然是各国现阶段对抗新冠长期症状威胁的有效策略。那么问题来了,在现有的传播条件下新冠后遗症对人类将造成何种威胁?接种疫苗能否预防或者缓解新冠后遗症?如果不能,国家和个人如何应对新冠后遗症?为什么说N95口罩依然是终极抗疫工具?

近日,《财富》杂志发表了一篇题为:“战胜疫情只是成功的一半,长期COVID可能在短短数年内影响10亿人”的专题文章,对此进行了深入报道,编译如下(文中的COVID和COVID-19指新冠病毒):

COVID死亡率是其前身的阴影,在大流行两年多之后,美国人似乎松了一口气。多亏了疫苗,他们因病毒而死亡或住院的风险大大降低。

但专家说,不要急于抛弃口罩,因为还有更多需要考虑的因素:长期新冠,这是一种新的慢性病,​​由一系列症状定义,这些症状在最初的 COVID 感染清除后会持续很长时间。 

根据美国政府问责局的数据,长期 COVID 可能已经影响到 700 万至 2300 万以前感染过该病毒的美国人,或多达 7% 的美国人口。

对受长期 COVID 影响的人数的不同估计差异很大——从10%到80%的 COVID 幸存者。宾夕法尼亚州立大学医学院的研究人员去年报告说,超过一半的 COVID 幸存者报告症状在六个月后持续存在。

药物开发公司 Fractal Therapeutics 的 COVID 研究员兼首席执行官 Arijit Chakravarty 说,这(长期新冠)是一种鲜为人知的疾病,可能会在短短几年内导致全球超过 10 亿人丧失能力。专家说,它正在迅速发展成为一个主要的公共卫生问题,已经压倒了初级保健医生。  

“每个人都将所有注意力都放在死亡上,而不是对发病率和生活质量损失的关注,”约翰霍普金斯大学肺与重症监护医学部治疗长期 COVID 患者的助理教授 Panagis Galiatsatos 博士说。“我认为我们需要更加注意不要感染任何类型的病毒。”

什么是长期新冠(Long COVID)?

那么,什么是长期新冠(编者:长期感染新冠、新冠长期症状,或新冠后遗症)?

好问题——研究人员仍在试图弄清楚。所以这取决于你和谁说话。

世界卫生组织将长期 COVID 定义为出现在 COVID 感染者身上的疾病,其症状无法用另一种诊断来解释,持续两个月或更长时间。该组织表示,这些症状可能会在最初发作后持续存在,或者随着时间的推移而持续存在,并补充说,通常要在急性疾病后三个月才能诊断出长期 COVID。

梅奥诊所将长期 COVID 定义为由 COVID引起的一组症状,在诊断后持续超过 4 周。

实际上,长期 COVID 可能是问题和条件组合的总称:长期感染 COVID 并能够继续传播疾病的人;几周后COVID后遗症消失的人;以及患有长期 COVID后遗症(症状)的人,后者不具有传染性,但出现各种症状的时间要长得多。 

此外,病情严重到需要入住 ICU 的 COVID 患者可能会出现 ICU 后并发症,如肌肉无力、呼吸短促、认知问题、焦虑和抑郁——这些症状看起来很像长期 COVID,但实际上并非如此,这些问题可能是由于长时间不动和使用呼吸机以及其他创伤性医疗事件而发生的。

“对我来说,长期 COVID 是疲劳、胸部不适、无法用其他任何东西解释的认知问题,”Galiatsatos 博士说道。

但它可能不止于此——更多,取决于患者。Galiatsatos 博士说,长期 COVID 可能涉及一个神秘的“随机抓包”症状,这些症状取决于受病毒影响的器官系统。

“大脑控制情绪、心理健康和认知,以及疼痛等事情,”他说。“所以一个人,一个器官系统受到影响,可能会导致焦虑、抑郁、认知问题和头痛。”

但另一个器官系统,如肌肉骨骼系统,会导致不同的症状,如骨痛或烧灼感、胸闷、关节痛和肌肉痉挛。

根据英国医学杂志《柳叶刀》7 月份发表的一项具有里程碑意义的研究,似乎大多数疾病症状——从耳朵麻木、“大脑着火”和幻觉——都可能是长期 COVID 的症状。

该研究在 10 个器官系统中确定了 200 多种潜在的长期 COVID 症状,其中 66 种症状通常持续超过 7 个月。研究人员对来自近 60 个国家的近 4,000 名确诊或疑似 COVID 患者进行了调查,这些患者患病一个月或更长时间。

Galiatsatos 说,随着新变种的演变,这种情况似乎也在演变——至少在某种程度上。

与 Delta 变体相比,我看到(Omicron)患者持续疲劳的程度要高得多,”他说。“之前的变体似乎会导致更多的神经、心理健康和认知问题。但最近疲劳似乎是一个更大的因素。”

疫苗能否防御长期新冠

疫苗非常适合预防严重疾病和死亡,但它们并不能完全防止 COVID 传播,这意味着即使是完全接种疫苗的人也可能感染 COVID 并出现持续数周、数月或数年的症状。 

此外,COVID 症状的严重程度与长期 COVID 症状之间没有相关性。没有 COVID 症状的人可能会出现这种使人衰弱的状况,而患有严重 COVID 病例的人反而可能不会。

Chakravarty 和他的研究团队在整个大流行期间进行了模拟,并记录了预测令人不安的事实,例如即使在疫苗广泛分发之后,COVID 的反弹波是如何可能的。他的团队的模型显示,那些接种了疫苗但未采取预防措施的人每年可能会感染一次或两次新冠病毒。

那些完全接种疫苗的人将长期感染COVID的风险降低了大约一半。假设全世界都接种了疫苗并且没有采取预防措施,并且每次感染 COVID 时长期感染 COVID 的风险为 10%,“保守一点”,每个人每年都有 5% 的机会感染长期 COVID,Chakravarty说。

那么,在三年内,长期感染新冠病毒的几率为 14%。Chakravarty 说,如果世界上 14% 的人口,即近 80 亿人患有长期 COVID-19,这是一个可怕的数字。

“如果明天全世界都接种了疫苗,在当前 (美国公共卫生)战略下,只花了三年时间‘学习与新冠病毒共处’的我们仍然可能会有超过 10 亿人长期感染新冠病毒。”

长期新冠并非新鲜事

Galiatsatos博士说,造成长期破坏的病毒并不是一个新概念。

“病毒后遗症或长期影响对 COVID 来说并不新鲜。他们已经为许多其他病毒建立了良好的基础,”他说。 

感染 HPV(人乳头瘤病毒)的人在以后的生活中患癌症的风险更大,尤其是女性宫颈癌。最近的一项研究发现,导致单核细胞增多症的 Epstein-Barr 病毒使携带该病毒的人患上多发性硬化症的风险更高。加利亚萨托斯说,水痘会在以后的生活中引起带状疱疹。

“COVID 引起了六个月的咳嗽——这对 COVID 来说并不新鲜。许多病毒都可能导致这种情况,”他补充说。 

但是,鉴于它可能引起的广泛的潜在长期症状,COVID 从其他病毒中脱颖而出:“我还没有看到另一种病毒引起这样的事情,”他说。

研究人员开始更好地了解这种情况。但是,除非他们能够确定症状的生物学原因,而不仅仅是“持续的、挥之不去的炎症”,否则治疗将仅限于对症状的管理以及物理、职业和呼吸治疗等干预措施,他说。

Galiatsatos 看到许多患者的症状如此虚弱,以至于他们无法重返工作岗位。

他说,最令人心碎的是“有认知障碍的年轻(新冠)患者……努力寻找词语或想法”。

“这让我想起了一些痴呆症患者。这些是以前身体健康的 20 多岁和 30 多岁的患者——一些是曾担任 CEO 和 CFO 的工作能力很强的人,他们现在开始害怕失去生活自理的能力。”

他的建议:如果您的目标是在 COVID 中生存并避免长期 COVID,“请戴上口罩并留神您将要进入的公共场所。”

“好的口罩可以保证你的安全。”Galiatsatos所指的是 N95 口罩(编者:根据Eberhard Bodenschatz/Max PlanckInsittute的研究报告,相比普通医用口罩,正确佩戴的N95口罩可将近距离谈话的传染风险降低近100倍)。

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