苹果Mac电脑会采用ARM芯片吗?

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彭博社最近爆料说,苹果公司正在密谋在Macintosh电脑(包括Mac笔记本电脑、台式机和iMac)中使用苹果自己设计的ARM架构芯片,从而摆脱英特尔的x86芯片。

苹果电脑在2005-2006年做过一次重大的芯片架构转移,放弃了IBM的PowerPC,投入了英特尔的怀抱。乔布斯知道这意味着什么:Mac电脑将第一次能够运行微软的Windows视窗操作系统。结果Parallels成了x86架构Mac上最流行的虚拟化软件,用户用Parallels来在Mac上安装Windows。不可否认,x86架构和Windows的“附体”让Mac电脑从小众市场进入了PC大市场,销售量年年飙升,而PC市场则江河日下。

同一个苹果

根据彭博社(Bloomberg)的报道,苹果工程师对自家芯片(ARM架构)越来越有信心,认为迟早能用来驱动传统的桌面Mac电脑,而不仅仅是iPad和iPhone这样的移动设备。目前苹果芯片产品线的旗舰——A6X已经被应用到第四代iPad中。

苹果如果采用ARM架构芯片代替英特尔的x86架构处理器,对英特尔将是一个不小的打击,英特尔目前面临PC市场萎缩和移动芯片技术滞后的双重压力。

但是对于苹果来说,统一手机、平板、PC这三大终端设备的计算架构(以及OSX和iOS两大平台)是迟早的事情,前提就是在各条产品线采用统一的芯片架构。

以上并非天方夜谭,在Cupertino和Austin的苹果实验室里,工程师们正在测试用ARM架构处理器驱动的Mac电脑原型。正如乔布斯在切换到英特尔处理器之前向外界透露的:“我们喜欢有更多选择。”

苹果更换ARM芯片架构的拼图正在一块一块完成,ARM上个月发布64位内核A57和A53后,消除了一个最大的障碍——运行Unix系统的Mac电脑需要64位处理器。64位处理器能够调用更多内存,而32位则局限于4GB内存。目前最低配置的MacBook Pro笔记本电脑都板载8GB DRAM内存,而且可扩展至16GB。

性能不是鸿沟

苹果的Mac电脑向来标榜极致性能,从PowerPC到x86都是如此。彭博社的报道指出Mac采用ARM芯片的前提是,ARM处理器必须在性能上战胜英特尔处理器,ARM处理器目前在性能上落后于英特尔处理器,但这绝不是不可逾越的障碍。分析师Nathan Brookwood认为,如果有一家公司专攻高性能ARM处理器,也一定能开发出高性能ARM处理器。正如英特尔完全有可能开发出低功耗处理器一样,ARM架构的高性能处理器也绝非天方夜谭(正如当初没有人想到ARM也可以用作数据中心的服务器芯片一样)。

问题的关键不是一时的性能指标,而是要有一个面向未来的产品路线图,从产品战略上匹敌英特尔。这注定是一条充满艰辛的道路,需要解决的相关问题很多,例如软件支持环境。当年苹果从PowerPC迁移到英特尔处理器时,对苹果系统的开发者造成了很大冲击,他们必须为新的处理器架构重写应用,很多应用的兼容性都是通过罗塞塔(Rosetta)技术进行模拟实现的。

在向ARM架构的迁移中,苹果可以采用类似Rosetta的方式。一家俄罗斯创业公司Elbrus Technologies已经开发了一种模拟技术,可以在ARM芯片上运行为x86架构处理器编写的软件。(EETimes有相关报道

战略性风险

一切都取决于苹果自身的ARM芯片研发团队的进度,但向ARM架构迁移绝不是一朝一夕的事情,涉及到应用生态环境和用户认可等诸多不可控因素,而且我们不能忽视英特尔的实力,英特尔拥有全球最好的芯片生产技术和专家,依然在生产全球最快的个人电脑处理器,并且与苹果已经有长达七年的,硕果累累的合作关系。在未来一统江湖的处理器架构大战中,英特尔未必不会有翻身之作。(与苹果合作开发低功耗高性能处理器)

我们也不能忘记,苹果公司一再强调iCloud才是苹果未来的战略核心,这意味着处理器架构和各终端应用平台的统一将有可能通过云来曲线实现。Mac是否使用ARM处理器这个命题也可以解读为:苹果未来的战略重心是在云端还是在终端。根据Gartner的未来五年科技发展趋势报告,硬件设备将面临边缘化,苹果独霸江湖的硬件“铁骑”已经露出疲态,iPad的市场份额正在被Android平板蚕食,而iPhone的产品创新也进入了“疲软”期。所以我们非常怀疑苹果公司会豪赌桌面ARM处理器,而不是尽快完善目前尚不尽如人意的iCloud和Siri等战略性技术服务。(与这些云服务息息相关的iPhone和iPad产品的销售收入占苹果总收入的七成还多)

况且,世上最麻烦的事情莫过于搬家,就目前业界能够获知的信息来看,Mac选择ARM处理器这件事依然只能算是一个坊间谣传。

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