IT经理世界:专利这门生意

【编者按:近年来IT和移动互联网世界的专利战硝烟四起。恶魔、巨人、构陷、攻伐、雷池、血盟、合纵,所有“魔兽世界”里的元素都可以在现实的专利战争中找到原型,当所有已故和健在知名IT人士都宣称PC时代已经过去,微软行将过气的时候,专利战争给了人们一记响亮的耳光。过去十年全球十大专利诉讼案中有六次发生在科技界,其中四次微软都成为原告,一部智能手机涉及的专利高达25万个,微软从Android手机中获取的专利收益是Windows手机收入的三倍…前微软CTO创办的高智发明更是成为所有硅谷以及硅谷以外的科技公司的梦魇。感谢《IT经理世界》为我们描绘了一幅专利战的速写。】

 

patent warlords

美国加州圣地亚哥高通总部,在管理层专用大楼一层走廊两侧,密密麻麻镶嵌着3000多个方形奖章,每一个都代表着一项高通公司的核心专利。对于全世界众多的企业来说,这也是一堵难以跨越的产业高墙。

据高通2011年第四季度财报,其专利许可收入高达14.44亿美元,约占财季总营收的35%,而此前其专利收入占比一度高达2/3。为了提高华尔街对其盈利能力的信心,高通正尝试改变“专利收税员”的形象,但对高通笼罩下的产业链企业而言,它依然还是那个“绕不过的高通”。“大家经常问怎样才能绕过高通?问题在于,我们为何一定要绕过已成标准制定者的高通,而放弃进入市场的机会?”国内某手机制造商知识产权发言人这样说。

即便是深陷转型泥潭的昔日巨头诺基亚,似乎也找到了结盟微软之外的另一根救命稻草。在诺基亚数月前发布的第二财季报告中,有一笔高达4.3亿欧元(约合6.17亿美元)的专利许可费收入,大部来源是与苹果的专利战中获得的收益。诺基亚CEO斯蒂芬·埃洛普(Stephen Elop)称:“我们终于了解到了通过法律手段来扞卫自身知识产权的重要性。”

看到新生意经的还有爱立信。 10月底,爱立信出让了所持有的索尼爱立信50%的股权,但它只是退出了手机硬件制造,并未收回专利之手。CEO卫翰思称,爱立信在通信领域已拥有2.7 万项专利,专利收入从2006年的20亿瑞典克朗攀升至2010年的46亿克朗(约7.04亿美元),爱立信的新目标是打破这一纪录。“任何想进入移动终端领域的企业都必须得到爱立信的专利许可授权。”卫翰思称,“我们不是要卖专利,要的是获得稳定的专利回报,而且要坐稳它(sit on them)。”

好吧,欢迎来到另外一个牛市——知识产权生意的世界。Patent or Perish(专利还是消亡?),正成为无法绕开的铁律。

这个世界有自己独特的描述语言,所有的商业诉求都隐藏在严谨的法律条文和专业术语之后。打个简单的比方,一个盛着一半水的杯子会被描述成“H2O平分了一个开口的圆柱形容器”。这个世界有着自己的估值之道,必要时它会被疯狂炒作。智能资本商业银行及分析机构Ocean Tomo的首席执行官詹姆斯·马瓦霍夫斯基曾比喻说:“如同建一座公寓大楼,按照市场方法就得看其他大楼卖多少钱;如果按成本方法,就要计算建造成本;而按收入方法,就得看当前的租赁价格走向,而专利的现行价值就按所有公司的专利预期利润来算。”这个世界还如同一场没有硝烟的战场,战场的指挥官需要娴熟运用超过10多种运营模式和手段(如商业宣传、专利许可、专利转让、专利交叉许可、专利策略联盟、专利标准化、专利诉讼、专利投资等),但最终的目的有时却不是为了在法庭上拼个你死我活,而是在谈判桌前划定在商业世界的势力范围。

在产品、技术、市场等竞争的背后,还有更具杀伤力的专利竞争。有人说,专利之争是跨国公司应对中国企业挑战的最后堡垒。对很多中国企业而言,接触这门生意的次数将会越来越多。“经常是从美国来一个律师,包里一叠专利诉讼文件,要跟你谈判。双方就得比一比专利实力,要是差不多,那就合作,要是差距太大,就只能交钱。” 某国内芯片厂商的负责人称,打算与美国企业进行专利诉讼时不准备百十万美元是不行的,“能找上你打专利官司,说明你有油水可以捞,也算是上段位了。”

显而易见的事实是,专利已经不仅仅是研发和技术实力的象征,而是非常重要且有效的竞争手段,是一门儿有相当门槛儿的生意。我们希望能够在这篇文章中为读者理清这门生意的基本逻辑,你可以看到微软公司在专利生意上的转变——从四处被人要挟到可以在专利授权上赚到大把的真金白银,也可以看到所谓的“专利蟑螂”公司高智发明如何将专利当作“下一个软件业”来经营。当然,我们更希望能看到中国企业在这方面所具备的实力到底如何,做了怎么样的准备,围绕企业专利为核心的专利产业链条是否齐备?

日益壮大的Android阵容,现在更像是一个密码失效的ATM取款机。

微软公司的首席辩护律师Brad Smith如此解释微软“取款”的理由:每一款智能手机都包含着三层专利膜,第一层是高通公司提供的基础移动通信技术专利,大约20美元;第二层是运行在手机上的多媒体技术专利,大约3~5美元;微软要收取的专利费属于第三层——操作系统软件的专利膜,大约在3~20美元。

隐形控制者

也就是说,每一部Android手机在出厂之前,将会被“抽税”约26~45美元,这几乎是空手套白狼,但Brad Smith称“这就是整个行业运作的方式,多年来都是如此”。当然,不只是Android手机,iPhone和WP手机同样需要缴税,至于缴多少就要看各家的专利“军备库”的实力。

lawsuits in mobile world

就如同木偶戏一般,专利大户们已经成了决定智能手机产业命运的隐形控制者,他们扯动着各自的引线,彼此觊觎着对方的领地,必要时就掀起诉讼战。据分析机构Lex Machina的一项有关手机行业专利诉讼的研究,自2006年以来,与手机有关的诉讼每年增长约25%,仅2011年8月,这一领域就出现了294起专利诉讼,占移动行业所有专利诉讼的8%。

这场乱战的操纵者大致可以分为三个阵营:第一阵营来自比较强势的苹果、微软和谷歌等三大智能手机操作系统(OS)提供商,日渐式微的RIM也可以算在其中,他们要保护各自的OS领地少受侵犯;第二阵营来自包括诺基亚、三星、HTC、摩托罗拉、LG、索尼等手机制造商,他们需要在不同的操作系统之间选择如何站队或者尽量平衡押注,并筹建尽可能大的专利武器库;第三阵容有点纯“揩油”的意味,目前包括了高通、柯达、甲骨文、富士施乐、爱立信等,当然也不排除突然冒出的仿效者。

当然,一切都是为了生意。在诺基亚从智能手机市场第一的宝座跌落之后,原先的势力格局土崩瓦解,每个人都看到了行业的火爆前景,但没有人愿意别人走在自己前面。趋利避害的心态之下,智能手机的专利市场迎来了前所未有的牛市。

Why-the-Patent-Cold-War-needs-to-end今年6月,苹果和微软联合黑莓、EMC、爱立信、索尼等4家公司击败了谷歌与英特尔,以45 亿美元的高价拍得了北电网络的6000项专利,平均每项专利价值75万美元。此前,专利评估界认为这项拍卖顶多值10亿美元,但最终的结果却翻了4倍多。

相比之下,谷歌只肯给出9亿美元的应拍价,部分原因在于它当时还没有看清专利战的利害之处。谷歌董事长施密特还发牢骚称,美国的现行专利制度存在缺陷,“软件行业不应该由专利来定义,而是创新”。对手拿到的却是实实在在的专利弹药,如苹果以20亿美元获得北电的 LTE 相关专利的完全所有权,完全可以用于打压Android阵容。要知道,一款智能机中可能涉及高达25万项专利,而从互联网转战到智能手机领域的谷歌显然家底太薄,在北电专利竞拍之前,它仅有785件获得认证的相关专利,而苹果拥有7185 件,微软拥有可怕的18655 件。通过并购,仅苹果一家就增加了7185 件授权专利和1199 件正在申请的专利。

幡然顿悟的谷歌终于在8月出手,以125亿美元的高价并购摩托罗拉移动部门,一举获得了14600 件认证专利和6700 件申请中的专利,每项专利的平均价值超过了40万美元,这是一笔很划算的交易。一个月后,谷歌又从IBM购买了1000多项专利以扩充自己的专利池。谷歌高级副总裁兼总法律顾问肯特·沃克(Kent Walker)在博客中写道,科技公司应对专利诉讼的最好方法就是拥有一个强大的专利组合,而通过收购公司或者批量收购专利方式获得大量专利权,可以为企业在专利混战中获胜增加筹码。

现在所有的参与者都没有停下来的意向,除了并购,它们还进行了更大规模的专利申请与布局。在最近几个月中,苹果提交的包括手势滑动解锁、NFC、地理定位服务等专利申请已被授权,这些基础技术几乎已经或者将要在智能终端中大量使用,可以用来有效打压对手。值得一提的是,仅苹果创始人乔布斯一人就申请了313项个人专利,这在所有的科技公司领袖中无人能敌,而他留下的这个独特基因也造就了苹果令人震惊的专利布局能力。

苹果的最大竞争对手三星公司同样正在创造专利疯长的新纪录。在11月初,该公司创下了一周拿下270项专利的战绩,这几乎是过去6年中科技公司专利申请的最高纪录。今年至今,三星从美国专利商标局获得的专利授权已超过6000件,有媒体甚至预测三星将取代IBM登上美国年度专利拥有量第一的宝座。这就是为何三星不惧怕苹果的专利打压,并声称要“狙击iPhone5”的底气所在。

9年前,思科公司副总裁Robert Barr曾发出这样的慨叹:“在我们这个行业,针对他人的大量专利权,唯一的理性反应就是加入到申请专利权的队伍中去。”现在智能手机领域的状况依然如此。

某种程度上说,只有在专利控制者们的弹药库达到一定的“恐怖平衡”,并彼此划定好疆界后,手机专利大战的乱局才能真正告一段落。

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